El papel de los humedales para mejorar la calidad del agua residual

¿Por qué los humedales artificiales limpian las aguas?

Ya que se habló un poco de la historia y el uso de los humedales artificiales en el mundo y en Colombia, ahora se explicará el porqué los humedales artificiales pueden depurar aguas residuales.

Humedales ArtificialesEs importante entender que los humedales naturales prestan el servicio ecosistémico de mejorar la calidad del agua ya que están en la capacidad de asimilar excesos de materia orgánica y nutrientes que en grandes concentraciones representan parte de la contaminación de las aguas.

¿Cómo lo logran?

Debido a su asociación cercana con el agua, los humedales son ecosistemas muy complejos, con tasas de transformación de materia y energía más elevadas que otros ecosistemas, lo que los hace lugares de altísima productividad biológica. Todos los organismos que habitan los humedales han evolucionado en estas condiciones por millones de años y están adaptados a estas rápidas transformaciones de materia y energía.

Las comunidades de microorganismos degradan la materia orgánica y otros compuestos en elementos fácilmente asimilables por las plantas y otros eslabones de la cadena trófica del agua. Es decir que muchos de los contaminantes del agua son realmente alimentos en grandes concentraciones que pueden ser aprovechados eventualmente por algún organismo que habite en las aguas. En últimas, lo que hacen los humedales artificiales es confinar estos organismos en espacios controlados para ser fácilmente retirados del agua.

Uno de los principales elementos que se puede eliminar en los humedales artificiales es la materia orgánica, es decir los compuestos de carbono originados por actividad biológica. La medida indirecta de su concentración en el agua es la demanda bioquímica de oxígeno (DBO), que representa la cantidad de oxígeno necesaria para consumir la materia orgánica por medios biológicos. Bajo condiciones óptimas de diseño y mantenimiento, en los humedales artificiales generalmente se reportan valores de remoción de materia orgánica superiores al 80 o 90%. Otros compuestos representativos de aguas contaminadas son los fosfatos, los nitratos, las grasas y los aceites, que pueden reducirse considerablemente con la implementación de un humedal artificial. También es importante mencionar que los metales pesados, los cuales representan uno de los mayores riesgos en las aguas contaminadas, pueden ser removidos a través de estos sistemas. Finalmente, la contaminación microbiológica, medida tradicionalmente en coliformes presentes, es eliminada casi en su totalidad a través del paso del agua por un humedal artificial.

¿A dónde va toda la contaminación que estaba presente en el agua? Todos los compuestos de los que se habló son asimilados en rutas metabólicas de los organismos del agua, especialmente las bacterias. Una vez transformada, la materia es aprovechada por las plantas que la hacen parte de sus tejidos. De esta manera, la contaminación que estaba en exceso disuelta en el agua residual se transforma en hojas y raíces de plantas que pueden ser cómodamente cosechadas y con su retiro del sistema se obtiene una mejora de la calidad del agua. Los humedales artificiales permiten aprovechar la complejidad de las formas de vida propias de los humedales y su capacidad para transformar muchas de las clases de contaminación de las aguas residuales en material vegetal, para obtener agua limpia y plantas que pueden disponerse fácilmente.

Autor: Juan Camilo Muñoz, Gestor de Proyectos SIEGUA S.A.S

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